Behind the Sciences

Traquez les germes

Des plans de travail gris-bleu à la hauteur de la taille longent les murs, sur lesquels se dressent à intervalles irréguliers des armoires avec de lourdes portes métalliques et des écrans numériques rouge vif, toute sorte d'équipement high-tech dont on ne connaît pas la fonction, des boîtes de Pétri empilées, deux vieux becs Bunsen et - étrangement, au-dessus de la porte est suspendu un système de barres grinçantes vertes avec un pommeau de douche ?

"C'est une douche d'urgence. Au cas où Mme Peil prendrait feu, elle peut éteindre les flammes ici", commente avec humour le Dr Anke Gottfriedsen, responsable du contrôle qualité chez Kryolan, avec un clin d'œil. En théorie, cela pourrait arriver, car la microbiologiste Mme Peil travaille très proche de ces becs Bunsen. En pratique, le scénario est très peu probable, car la native du Brandenburg est avant tout une experte absolue en matière de sécurité. En tant que telle, elle est responsable du contrôle de l'hygiène dans l'entreprise et contrôle depuis 18 ans le 'S2', le laboratoire de sécurité exclusif, dont les normes sont strictement réglementées par la loi. Seul le personnel spécialement formé peut entrer dans cet espace.

Dépourvu de... microorganismes pathogènes


"La réglementation sur les cosmétiques nous oblige à produire de manière à ce que l'utilisateur final ne subisse aucune perte de qualité ni aucun problème de santé comme des allergies ou une inflammation de la peau", explique Marlies Peil. "Les produits doivent être aussi exempts que possible de micro-organismes ; la loi a fixé des limites à cet égard". Les micro-organismes, c'est-à-dire les moisissures, les germes, les levures, peuvent se cacher partout : sur les machines, les outils, les matières premières comme les bases, les particules de poudre, les enrichissements de couleur, les vêtements de travail, les produits en vrac, les contenants qui seront remplis, ou sur les mains insuffisamment désinfectées des employés.
Pour s'assurer que tout est immaculé, il existe un système d'échantillonnage. Il détermine où et quand des tests d'hygiène périodiques sont effectués ; en plus du personnel et des équipements, l'air ambiant est également contrôlé pour détecter les contaminants, avec un nettoyant spécial. "Nous devons accorder une attention particulière aux produits à forte teneur en eau", explique la microbiologiste, qui est également ingénieure alimentaire de formation. "Les germes sont particulièrement à l'aise dans l'eau, c'est pourquoi ces produits sont soumis aux contrôles les plus minutieux". Il n'y a pas que l'eau qui est constamment sur le banc d'essai. L'unité d'eau pure, qui garantit la qualité pharmaceutique grâce à ses robinets et ses tuyaux, a également une place permanente sur la liste de contrôle, comme tout ce qui est en contact avec l’eau. "Il est important qu'aucune flaque ne se forme dans les bols et que tous les tuyaux soient bien accrochés pour que les micro-organismes n'aient aucune source de vie en premier lieu", explique Marlies Peil, avant de passer à l'ordre du jour : "Aujourd'hui, c'est le contrôle de l'hygiène dans la zone de production. Nous prélevons avec des écouvillons, qui ressemblent à des cotons-tiges géants, les surfaces des machines, des tables et des équipements, puis nous plaçons chaque échantillon individuellement dans une éprouvette". Un autre test vérifie ensuite que tout a été correctement nettoyé et désinfecté, car les microbes éventuellement laissés sur place reçoivent ensuite tout ce dont ils ont besoin pour se propager. "Mme Peil fait tout pour que les petits s'en sortent bien", révèle le Dr Anke Gottfriedsen. "Elle leur donne de la nourriture et crée un environnement confortable pour qu'ils puissent se multiplier sans contrainte."



Flowsheet


Ce programme de bien-être sur mesure pour les organismes unicellulaires est assez sophistiqué. Pour les préparations, l'équipement initial, comme les pipettes, les flacons et les plateaux de stérilisation, va dans le four à air chaud à 180 degrés Celsius. Au cours de cette procédure, le menu des microbes est préparé : des nutriments, à un niveau de pH entre 4 et 8, par exemple une solution à base de protéines (appelée eau peptonée tamponnée) pour étudier les matières premières qui ne sont pas conservées. Pour tester la pureté des produits conservés qui empêchent la croissance enthousiaste des micro-organismes, la microbiologiste a recours à une astuce : "Nous utilisons une solution d'inactivation avec un désinhibiteur qui neutralise le conservateur". L'étape suivante est le riche festin dans l'autoclave, un dispositif qui élimine toutes les impuretés avec une température de plus de 100 degrés Celsius et une surpression, garantissant que tous les composants se combinent en une masse stérile. Pour qu'ils restent liquides, leurs récipients sont ensuite temporairement stockés dans un bain d'eau chaude à 45 degrés Celsius. Le bec Bunsen entre alors en jeu : Mme Peil introduit l'échantillon du festin microbien dans les boîtes de Pétri ; pour éviter que les germes humains ne contaminent ce mélange lors de cette dernière étape, elle travaille si près de la flamme crépitante que le profane a déjà chaud rien qu'en regardant. Une fois rempli, le substrat est refroidi, devient ferme et est prêt à absorber les tampons de divers échantillons. Les boîtes de Pétri ainsi préparées migrent ensuite dans une thermocabine de la taille d'un réfrigérateur, et leur contenu a le temps d'incuber dans un environnement tropical d'environ 30 degrés Celsius. "Au bout de trois à cinq jours, nous avons les résultats. Les germes apparaissent relativement rapidement ; les moisissures et les levures se développent un peu plus lentement", selon l'expérience de Mme Peil.



Grâce aux taches sur le verre, l'experte peut déjà reconnaître la famille qu'elle a cultivée ici. Ce qui se cache exactement derrière, lui est révélé par une observation au microscope avec un grossissement jusqu'à 80 fois.

Et que se passe-t-il si la grande spécialiste de l'hygiène chez Kryolan trouve quelque chose en termes de micro-organismes ? "Nous vérifions si la solution de désinfection a la bonne concentration et, en dehors de cela, les tables, le matériel et les échantillons contaminés sont en faute. Je parle aux employés et j'annonce une instruction", dit Marlies Peil, qui a l'air un peu plus stricte avec ses lunettes à la mode. Les marchandises en vrac qui ne sont pas en ordre reçoivent un label de quarantaine. Nous pouvons dire exactement quelle marchandise est en vrac se trouve dans quel produit, afin de pouvoir l'éliminer de manière ciblée. Ici, le poids que nous produisons n'a pas d'importance. Nous effectuons les mêmes tests pour un kilo de vrac que pour 100 kilos. Chaque produit assemblé ne quitte l'entreprise que s'il a été testé et jugé pur".



Le nez sherlockien


Même avec un travail méticuleux et l'expérience accumulée en 34 ans de travail, parfois, le nez sherlockien de Marlies Peil abandonne. "Nous avons déjà eu des problèmes importants avec un produit contaminé, et nous avons investi beaucoup d'énergie et de temps pour en trouver la cause", se souvient-elle. "Nous avions déterminé que cela se produisait pendant le processus de remplissage", ajoute sa collègue, le Dr Gottfriedsen, "mais nous ne pouvions plus le suivre en détail. Par conséquent, nous avons augmenté le pourcentage de parabènes comme conservateur jusqu'à la limite légale. Ils agissent le mieux contre ces trois éléments - levures, bactéries et moisissures. En outre, ils sont moins allergènes que d'autres conservateurs, et parce qu'ils existent depuis longtemps, il y a donc des études à long terme extrêmement fiables." "Mais pourquoi les conservateurs sont-ils nécessaires si les produits quittent encore les tables de production de la Papierstraße à Berlin dans un état impeccable ?" "D'abord parce que certains germes n'évoluent naturellement qu'après des mois", explique le Dr Gottfriedsen. "D'autre part, les produits secs comme la poudre sont relativement sûrs, car la plupart des microbes ont besoin d'eau pour vivre. Mais si vous en prélevez avec une houppette humide, vous leur donnez par inadvertance leur nourriture tant convoitée et ils se multiplient". Cela devrait et doit être évité dans tous les cas. Enfin, la loi exige que les produits cosmétiques restent parfaitement purs pendant 30 mois. "Si cela n'est pas appliqué, vous devez appliquer une date de durabilité minimale.
Comme pour notre Ultra Underbase, un produit très complexe et sensible".
Pendant que Marlies Peil explique, elle vérifie si tous les résultats des tests actuels sont documentés dans l'ordinateur et rassemble les boîtes de Pétri collectées dans le système dans un sac en plastique. Ce sac va ensuite dans l'autoclave et, après seulement deux heures à 134 degrés Celsius, le dernier micro-organisme est non viable.
L'odeur forte et soudaine est le signe rassurant : fin de la fête pour les organismes unicellulaires ; heure de fermeture pour les inspecteurs de l'hygiène. C'est donc avec certitude que tout se passera bien demain.